Lý thuyết thiên văn

Sao xung – Ngọn hải đăng của Vũ trụ

Sao xung, với những tín hiệu nhấp nháy và sức mạnh từ trường khổng lồ, là một trong những hiện tượng kỳ lạ và hấp dẫn nhất trong vũ trụ. Những ngôi sao này, tàn dư của các ngôi sao siêu tân tinh, không chỉ giúp chúng ta hiểu rõ hơn về quá trình tiến hóa của các ngôi sao mà còn mở ra cánh cửa khám phá về những hiện tượng vật lý cực đoan.

Tại thienvanhoc.edu.vn, chúng ta sẽ cùng tìm hiểu sâu hơn về sao xung, từ cơ chế hoạt động đến những khám phá mới nhất trong lĩnh vực thiên văn học, giúp mở rộng hiểu biết của chúng ta về vũ trụ.

Sao xung là gì?

Sao xung là gì?

Sao xung là một loại sao neutron quay rất nhanh, phát ra “chùm” bức xạ điện từ từ các cực của nó. Vì chúng chỉ có thể được quan sát từ Trái Đất khi chùm tia hướng về phía chúng ta nên trông như chúng đang bật và tắt theo chu kỳ vài giây. Thực tế, hiện tượng này xảy ra giống như ánh sáng của ngọn hải đăng trên biển vào ban đêm, chỉ nhìn thấy khi tia sáng quét qua.

Mặc dù tất cả sao xung đều là sao neutron, nhưng không phải tất cả sao neutron đều là sao xung. Sao xung là một trong ba loại sao neutron chính, bao gồm cả sao từ và sao lai xung-nam châm. Mỗi loại sao neutron này có các đặc điểm và tính chất riêng biệt, đóng vai trò quan trọng trong nghiên cứu vật lý thiên văn.

Ai là người đã phát hiện ra sao xung?

Ai là người đã phát hiện ra sao xung?

Năm 1967, một sinh viên tốt nghiệp tên là Jocelyn Bell đang phân tích dữ liệu từ Mảng Nhấp Nháy Liên Hành Tinh tại Đài Quan Sát Thiên Văn Vô Tuyến Mullard ở Cambridge, Vương quốc Anh. Khi làm việc cùng với cố vấn của mình, Antony Hewish, Bell phát hiện một tín hiệu vô tuyến lặp lại từ cùng một vị trí trên bầu trời mỗi đêm.

Tín hiệu này đều đặn đến mức lặp lại cứ sau 1,33 giây, khiến Bell và Hewish tự hỏi liệu họ có thể đang nhận được thông điệp từ một nền văn minh ngoài hành tinh. Ban đầu, họ thậm chí đặt tên cho nguồn tín hiệu này là “LGM-1” (viết tắt của “Little Green Men” – những người đàn ông nhỏ màu xanh lá cây). Tuy nhiên, khi họ phát hiện những nguồn tương tự ở các vị trí khác trên bầu trời, họ nhận ra rằng các tín hiệu này phải có nguồn gốc tự nhiên, bởi vì nếu không, người ngoài hành tinh sẽ phải có mặt khắp nơi.

Mặc dù các xung này phát ra ở mọi bước sóng của bức xạ điện từ, sóng vô tuyến có khả năng xuyên qua các đám mây khí và bụi liên sao trong thiên hà tốt nhất. Do đó, các nhà thiên văn học thường nhìn thấy các vật thể ở xa trong quang phổ vô tuyến trước khi phát hiện chúng ở các phần khác của quang phổ.

Sao xung được hình thành như thế nào?

Sao xung được hình thành như thế nào?

Trước khi phát hiện ra sao xung, các nhà thiên văn học đã đưa ra giả thuyết về sự tồn tại của sao neutron. Họ phát hiện rằng khi một ngôi sao có khối lượng lớn hơn nhiều so với Mặt Trời chết đi, nó có thể để lại một lõi cực kỳ đặc, được gọi là sao neutron. Theo đài quan sát thiên văn vô tuyến Quốc Gia của quỹ khoa học Quốc gia, một sao neutron có mật độ rất cao, tương đương với mật độ của hạt nhân nguyên tử, chứa lượng vật chất gấp vài lần khối lượng của Mặt Trời nhưng chỉ trong một thể tích vài dặm.

Dù sao neutron được tạo thành chủ yếu từ neutron, chúng vẫn chứa một số proton tích điện dương. Do kích thước nhỏ và mật độ cao, sao neutron quay cực kỳ nhanh. Sự chuyển động của các điện tích này tạo ra từ trường mạnh, và từ tính đó có thể phóng ra các chùm bức xạ từ các cực của sao neutron. Chính sự phát ra bức xạ này là đặc điểm nhận biết của sao xung, cho phép chúng ta quan sát và nghiên cứu chúng từ Trái Đất.

Sao xung hoạt động như thế nào?

Sao xung hoạt động như thế nào?

Các cực từ của sao neutron hiếm khi thẳng hàng với trục quay của nó, tương tự như Trái Đất, nơi các cực từ không thẳng hàng với các cực địa lý. Điều này khiến chùm tia bức xạ của sao neutron quét qua không gian theo vòng tròn phía trên và phía dưới ngôi sao.

Nếu chùm bức xạ không hướng về phía Trái Đất, các nhà thiên văn học sẽ chỉ nhìn thấy một ngôi sao neutron bình thường. Tuy nhiên, khi chùm tia quét qua Trái Đất, các kính thiên văn sẽ phát hiện ra một đợt bùng phát bức xạ mỗi khi chùm tia quay trở lại. Từ góc nhìn của người Trái Đất, các tia bức xạ này xuất hiện như những tia sáng hoặc xung bức xạ đều đặn, do đó được gọi là “sao xung.”

Các tia sáng từ sao xung rất đều đặn, với một số sao duy trì chu kỳ phát xạ chính xác đến mức chỉ sai lệch trong vòng một phần tỷ giây.

Sao xung có nguy hiểm không?

Sao xung có nguy hiểm không?

Nhìn từ xa, các sao xung không nguy hiểm hơn bất kỳ loại sao kỳ lạ nào khác trong vũ trụ. Tuy nhiên, việc tiếp cận gần và tiếp xúc trực tiếp với một sao xung là vô cùng nguy hiểm. Sao xung phát ra các chùm bức xạ mạnh mẽ, kèm theo từ trường cực kỳ mạnh và nhiệt độ đủ cao để phát ra bức xạ tia X.

Sao xung không chỉ phát ra các chùm bức xạ điện từ có khả năng gây hại cho bất kỳ vật thể nào ở gần, mà từ trường mạnh của chúng cũng có thể làm gián đoạn các thiết bị điện tử và tác động đến cấu trúc nguyên tử. Ngoài ra, nhiệt độ cực cao của sao neutron có thể tạo ra môi trường khắc nghiệt và không thể chịu đựng được.

May mắn thay, sao xung gần nhất được biết đến, PSR J0108-1431, cách chúng ta một khoảng cách an toàn là 424 năm ánh sáng. Do đó, mặc dù sao xung là những đối tượng thiên văn học hấp dẫn và mạnh mẽ, chúng không gây ra mối đe dọa trực tiếp cho Trái Đất.

Số lượng sao xung trong dải Ngân hà

Số lượng sao xung trong dải Ngân hà

Mặc dù các nhà thiên văn học tin rằng có khoảng một tỷ sao neutron trong dải Ngân Hà, nhưng hiện chúng ta chỉ biết đến khoảng 2.000 sao xung. Có một vài lý do dẫn đến sự chênh lệch lớn này. Trước hết, để phát hiện được sao xung, chùm bức xạ của chúng phải thẳng hàng hoàn hảo với Trái Đất, nếu không, các kính viễn vọng không thể nhận ra tín hiệu của chúng. Điều này giống như việc chúng ta chỉ nhìn thấy ngọn hải đăng khi tia sáng của nó chiếu thẳng về phía mình.

Thứ hai, không phải tất cả các sao neutron đều có khả năng trở thành sao xung. Chỉ những sao neutron quay đủ nhanh và có từ trường đủ mạnh mới có thể tạo ra các chùm bức xạ đặc trưng. Các sao neutron khác có thể không phát ra bức xạ theo cách mà chúng ta có thể phát hiện.

Cuối cùng, các nhà thiên văn học mới chỉ lập bản đồ được một phần nhỏ của dải Ngân Hà. Vũ trụ bao la và nhiều sao xung có thể nằm trong những vùng mà chúng ta chưa khám phá. Các công nghệ và phương pháp quan sát hiện tại còn hạn chế, do đó có thể còn rất nhiều sao xung chưa được phát hiện.

Theo NASA, với sự phát triển của các kính viễn vọng và công nghệ quan sát trong tương lai, chúng ta có thể khám phá ra nhiều sao xung hơn, giúp hiểu rõ hơn về các ngôi sao neutron và các hiện tượng vật lý phức tạp liên quan.

Tại sao sao xung có xu hướng chậm lại?

Tại sao sao xung có xu hướng chậm lại?

Qua quá trình quan sát kỹ lưỡng, các nhà thiên văn học đã phát hiện rằng các sao xung có xu hướng chậm lại theo thời gian. Việc phát ra những chùm bức xạ mạnh mẽ cần một nguồn năng lượng lớn, và nguồn năng lượng này đến từ sự quay của sao neutron. Khi sao xung tiếp tục quay và phát ra bức xạ, nó dần mất đi năng lượng quay, dẫn đến tốc độ quay chậm lại.

Hiện tượng này có thể được so sánh với việc một con quay đồ chơi dần dần chậm lại khi mất năng lượng. Quá trình này diễn ra liên tục và kéo dài hàng triệu năm. Cuối cùng, khi năng lượng quay bị tiêu hao đáng kể, sao xung sẽ “tắt” và ngừng phát ra các chùm bức xạ mạnh mẽ. Lúc đó, nó trở thành một sao neutron bình thường. Theo trung tâm vật lý thiên văn và siêu máy tính của Đại học Swinburne ở Australia, sao xung sẽ trải qua chu kỳ này trước khi hoàn toàn mất khả năng phát xạ và quay chậm dần.

Ứng dụng nghiên cứu sao xung trong sóng hấp dẫn

Ứng dụng nghiên cứu sao xung trong sóng hấp dẫn

Ngoài việc nghiên cứu sao xung, các nhà thiên văn học còn có thể sử dụng chúng cho nhiều mục đích nghiên cứu khác. Một trong những ứng dụng hấp dẫn nhất là trong lĩnh vực thiên văn học sóng hấp dẫn, nghiên cứu những gợn sóng trong không-thời gian được tạo ra khi các vật thể có khối lượng lớn va chạm nhau.

Khi các vật thể va chạm và giải phóng sóng hấp dẫn, những sóng này sẽ làm thay đổi khoảng cách giữa các điểm trong không gian. Nếu các nhà thiên văn học hướng kính thiên văn của họ vào một sao xung, khoảng thời gian giữa các xung có thể rút ngắn hoặc kéo dài nếu có sóng hấp dẫn truyền qua.

Bằng cách quan sát mạng lưới các sao xung, các nhà thiên văn học hy vọng sẽ phát hiện được tín hiệu truyền qua của sóng hấp dẫn. Điều này sẽ cung cấp thông tin quý giá về các sự kiện vũ trụ mạnh mẽ và giúp mở rộng hiểu biết của chúng ta về vũ trụ.

Ngoài ra, sao neutron có thể hút vật chất từ một sao đồng hành gần đó, bổ sung thêm xung lượng góc cho sao neutron và cho phép nó tăng tốc, trở thành sao xung một lần nữa.

Câu hỏi thường gặp về sao xung

Câu hỏi thường gặp về sao xung

Câu 1: Sao xung là gì? 

Trả lời: Sao xung là một ngôi sao neutron quay với từ tính cao, phát ra các chùm bức xạ điện từ từ các cực từ của nó. Nó xuất hiện như một nguồn năng lượng dao động nhanh, do đó có tên là “sao xung.”

Câu 2: Sao xung được hình thành như thế nào? 

Trả lời: Sao xung hình thành từ tàn dư của những ngôi sao khổng lồ sau khi trải qua vụ nổ siêu tân tinh. Khi một ngôi sao hết nhiên liệu, lõi của nó sụp đổ dưới lực hấp dẫn của chính nó, khiến các proton và electron kết hợp tạo thành neutron. Lõi dày đặc này tạo thành một ngôi sao neutron, và nếu nó có từ trường mạnh và tốc độ quay nhanh, nó có thể trở thành sao xung.

Câu 3: Sao xung phát ra bức xạ như thế nào? 

Trả lời: Sao xung phát ra bức xạ thông qua sự kết hợp của nhiều quá trình. Khi sao neutron quay, các đường sức từ quay theo, làm gia tốc các hạt tích điện gần các cực. Những hạt được gia tốc này tạo ra các chùm bức xạ điện từ quét qua không gian khi sao neutron quay, dẫn đến sự phát xạ xung quan sát được.

Câu 4: Sao xung quay nhanh như thế nào? 

Trả lời: Sao xung có thể quay với tốc độ cực kỳ cao. Một số sao neutron quay hàng trăm lần mỗi giây, trong khi sao xung nhanh nhất được biết đến, có tên là PSR J1748-2446ad, quay với tốc độ đáng kinh ngạc là 24.600 lần mỗi phút!

Câu 5: Chúng ta có thể học được gì từ việc nghiên cứu sao xung? 

Trả lời: Nghiên cứu sao xung cung cấp những hiểu biết quý giá về nhiều lĩnh vực vật lý và vật lý thiên văn. Chúng giúp chúng ta hiểu rõ hơn về sự tiến hóa của sao, hành vi của vật chất trong điều kiện khắc nghiệt, giới hạn của Thuyết Tương đối rộng và bản chất của vật chất tối. Sao xung còn đóng vai trò như đồng hồ vũ trụ chính xác, cho phép chúng ta nghiên cứu tác động của sóng hấp dẫn và động lực học của thiên hà.

Sao xung không chỉ là những ngôi sao với tín hiệu nhấp nháy đều đặn, mà còn là nguồn cảm hứng và tri thức vô tận cho các nhà thiên văn học. Qua việc nghiên cứu sao xung, chúng ta có thể khám phá những bí mật ẩn giấu trong vũ trụ và hiểu rõ hơn về các hiện tượng vật lý cực đoan. Hãy tiếp tục theo dõi thienvanhoc.edu.vn để cập nhật những thông tin mới nhất về sao xung và những khám phá thú vị trong hành trình khám phá vũ trụ của nhân loại.

Tác giả: